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En Gijón se hablaba de tener un centro oceanográfico vinculado al IEO desde mucho antes de que fuera una realidad; al menos desde 20 años antes. Era una aspiración municipal y regional que no acababa de cuajar. Una propuesta razonada se presentó en 1983 siendo Director del IEO D. Orestes Cendrero, pero las circunstancias económicas del momento no permitieron apoyar y sacar adelante el proyecto.

La recuperación de espacios en la fachada marítima de Gijón, la mejoría de la economía nacional y la puesta en valor de la I+D+i como palanca de crecimiento económico y de estabilidad social fueron elementos que animaron a las autoridades políticas regionales y nacionales a relanzar la idea de construir un centro oceanográfico en el Cantábrico central.

Esta vez el IEO no dejó escapar la oportunidad y se monta en Madrid lo que se llamó ‘Operación Principado' que incluía:

  • Una nueva RPT con niveles como los otros OPIs sectoriales
  • Un nuevo buque oceanográfico (sería el Vizconde de Eza)
  • El IEO sería Dirección General
  • Un nuevo Centro Oceanográfico en Gijón.

Todo el paquete de la ‘Operación Principado' fue saliendo poco a poco con el apoyo imprescindible de la ministra de Agricultura, Pesca y Alimentación, Dña Loyola de Palacio, que después pondría la primera piedra del edificio de Gijón, y del Secretario General de Pesca y Presidente del IEO D. Samuel Juárez.

El IEO-CO Gijón se crea por Orden Ministerial 8313 de 5 de mayo del 2000 siendo Director General del IEO D. Alvaro Fernández.

"Artículo 1: Creación del Centro Oceanográfico de Gijón: Se crea el centro Oceanográfico de Gijón (Asturias) dependiente del Instituto Español de Oceanografía, organismo autónomo del Ministerio de Agricultura Pesca y Alimentación."

Con fecha 1 de agosto de 2000 se aprobó una primera RPT con 16 puestos de trabajo y a mediados de octubre unos pocos investigadores, preparadores y administrativos provenientes de los centros oceanográficos de Canarias, Baleares y Santander se encargaron de habilitar los distintos laboratorios, despachos y otras instalaciones.

Y por fin, el recién nacido CO-Gijón es inaugurado oficialmente el día 5 de febrero del año 2001 por la Ministra de Ciencia y Tecnología Dña. Anna Birulés i Bertrán.